Wie das elisabethanische Gesetz einst die Armen schützte und zu unvergleichlichem Wohlstand führte

Englisch und Ungleichheit 6 4 Elisabeth I. in Prozession, um 1600. Wikimedia Commons

In den letzten Jahren der Regierungszeit von Elizabeth I. erlebte England die Entstehung des wohl ersten effektiven Wohlfahrtsstaates der Welt. Es wurden Gesetze erlassen, die die Menschen erfolgreich vor steigenden Lebensmittelpreisen schützten.

Mehr als 400 Jahre später, in den letzten Jahren von Regierungszeit von Elisabeth II, ist Großbritannien erneut mit gefährlichen Anstiegen der Lebenshaltungskosten konfrontiert. Vielleicht könnte die heutige Regierung etwas von ihren gesetzgebenden Vorfahren lernen.

Bis zum Ende des 16. Jahrhunderts war es im gesamten mittelalterlichen Europa eine Selbstverständlichkeit, dass die Sterblichkeitsraten bei steigenden Lebensmittelpreisen in die Höhe schnellen würden, da Menschen verhungerten und Krankheiten sich unter Unterernährten ausbreiteten.

Das Elisabethanische Armengesetze von 1598 und 1601 stellte die Situation in England auf den Kopf. Als nun das Essen zu teuer wurde, waren die örtlichen Pfarreien verpflichtet, Bargeld oder Essen an diejenigen zu geben, die sich das Essen nicht leisten konnten. Für die Zum ersten Mal in der Geschichte, wurde es illegal, jemanden verhungern zu lassen.

Die Gesetze waren klar und einfach und verpflichteten jede der über 10,000 englischen Gemeinden, einen kontinuierlichen Hilfsfonds einzurichten, um die Bedürftigen zu unterstützen. Dazu gehörten Gelähmte, Kranke und Alte, aber auch Waisen, Witwen, alleinerziehende Mütter und ihre Kinder sowie Arbeitslose. Grundbesitzer (Grundbesitzer oder ihre Pächter) mussten eine Steuer an den Fonds entrichten, die proportional zum Wert ihres Besitzes war.

Unter der Aufsicht lokaler Richter bot die Transparenz des Systems keine Schlupflöcher, um die Steuer zu umgehen. Tatsächlich förderte es eine blühende Kultur des wohltätigen Gebens, die Armenhäusern, Lehrstellen und Krankenhäusern für die Armen der Gemeinde zur Verfügung stellte, um die Not zu lindern.

Mit dieser Verbreitung lokalisierter Mini-Wohlfahrtsstaaten wurde England nach mehr als 150 Jahren das erste Land in Europa, das effektiv eine Ende einer weit verbreiteten Hungersnot. Und es ermöglichte England später auch, die mit Abstand schnellste Urbanisierungsrate in Europa zu genießen.

Zwischen 1600 und 1800 verließen viele junge Menschen die Landgemeinden, um in den Städten Arbeit zu finden, in der Gewissheit, dass ihre Eltern in der Not von der Gemeinde unterstützt würden – und ihnen selbst geholfen würde, wenn es nicht klappte aus. Lange bevor die ersten Dampfmaschinen auftauchten, hatten die Armengesetze eine städtische Arbeitskraft geschaffen, die den Start der industriellen Revolution ermöglichte.

Schlechter Zustand

Dann, 1834, änderte sich alles. Die Kosten für diese Sozialhilfestufe wurden als zu hoch erachtet und bewusst durch eine ersetzt hartes neues System in dem die ärmsten Männer und Frauen voneinander und von ihren Kindern getrennt und nur mit Brei als Gegenleistung für mühselige Arbeiten in entwürdigenden Arbeitshäusern versorgt wurden. Die Angst vor dem Arbeitshaus sollte die Armen dazu zwingen, Arbeit vorzuziehen – für die miserablen Löhne, die der Markt bot.


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Es ist diese Version der Poor Laws, die dazu neigt, im allgemeinen Gedächtnis zu bleiben, vertraut aus den Büchern von Charles Dickens, und die Errungenschaften des elisabethanischen Originals verschleiert. Aber umfangreiche kürzlich Forschung hat damit begonnen aufzuzeigen, wie das elisabethanische Recht die britische Geschichte verändert hat – und liefert uns dringende Lehren für das heutige Wohlfahrtssystem und den Druck der Lebenshaltungskostenkrise.

So wie die alten Armengesetze eine außergewöhnliche Zeit wirtschaftlichen Wohlstands unterstützten, tat dies auch der britische Wohlfahrtsstaat nach dem Zweiten Weltkrieg. Steuerfinanzierte Investitionen in die Bildung (Sekundarstufe und höher) und der neu geschaffene NHS sahen erweiterte Möglichkeiten und Lebensstandards, die Großbritannien über zwei Jahrzehnte lang genoss schnellstes Produktivitätswachstum in seiner Geschichte (1951-73). In den 1600er Jahren wurde die Verteilung von Nahrungsmitteln in England gesetzlich durchgesetzt. Shutterstock/Yau Ming Low

Heute spricht man regelmäßig davon, sich entscheiden zu müssen essen und heizen wenn Lebensmittel- und Energiepreise steigen. Es gibt jedoch keine entsprechende Entschädigung für diejenigen, deren Löhne und Sozialleistungen nicht weit genug reichen. Ein Einzelstück Handzettel wenn Millionen von Haushalten mit Energie- und Nahrungsarmut konfrontiert sind, nur ein vorübergehendes Heftpflaster ist.

Bis es eine dauerhafte Erhöhung der Sicherheitsnetzzahlungen an Personen mit Universalkredit gibt, werden sich Lebensmittelbanken weiter vermehren und Kinder werden weiterhin hungrig zur Schule gehen. Die Verbindung zwischen Reichtum und Besteuerung wurde von den Elisabethanern effektiv genutzt, um mit der Bekämpfung der Ungleichheit zu beginnen. Aber die globalisierte Wirtschaft von heute begünstigt Offshore-Gewinne und eine ständig wachsende Ungleichheit.

In meinem neuen Buch, Nach dem Virus: Lehren aus der Vergangenheit für eine bessere Zukunft Ich untersuche Veränderungen im Sinn für moralische Pflichten und die sorgfältig gesetzlich verankerten kollektiven Bestrebungen, die die Grundlage für die vergangenen – und jüngsten – Wohlstandsperioden Großbritanniens bildeten.

Die Armengesetze waren weit entfernt von einem perfekten Wohlfahrtssystem. Aber die Tatsache, dass der Schutz der Ärmsten in der Gesellschaft zuvor zu weit verbreitetem Wirtschaftswachstum geführt hat, ist eine Geschichtsstunde, die von keiner Regierung während einer Krise der Lebenshaltungskosten ignoriert werden sollte.

Über den AutorDas Gespräch

Simon Szreter, Professor für Geschichte und öffentliche Ordnung, University of Cambridge

Dieser Artikel wird erneut veröffentlicht Das Gespräch unter einer Creative Commons-Lizenz. Lies das Original Artikel.

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