Was ist der Sinn von Weihnachtsgeschenken?

der punkt von weihnachtsgeschenken
Die Massim verwenden viel Zeit, Energie und Ressourcen, um Schmuckstücke auszutauschen. David Kirkland/Design Pics über Getty Images.

Ob die Angst vor einem Ausflug in ein überfülltes Einkaufszentrum, die Herausforderung, die richtigen Geschenke auszusuchen, der Frust über Lieferverzögerungen oder der Schlag ins Portemonnaie, Weihnachtsgeschenke einkaufen kann stressig sein.

Was ist der Sinn des Ganzen? Sollte es in der Weihnachtszeit nicht einfach um Familie, Freunde und Essen gehen? Und wäre nicht jeder besser dran, sein eigenes Geld für Dinge auszugeben, von denen er weiß, dass er sie will?

Der Austausch von Geschenken kann verschwenderisch und unpraktisch erscheinen. Aber wie die sozialwissenschaftliche Forschung zeigt, sind die Kosten und der Nutzen des Schenkens nicht das, was sie scheinen.

Der Kula-Ring

Während seiner Feldforschung in Papua-Neuguinea hat der Anthropologe Bronislaw Malinowski dokumentiert eine ausgeklügelte Tradition, die vom Volk der Massim praktiziert wird. Diese Inselgemeinschaften unterhielten ein komplexes zeremonielles Austauschsystem, das sich um das Verschenken von Muschelketten und Muschelarmbinden drehte. Jedes Geschenk wurde zuerst zwischen Einzelpersonen weitergegeben und dann zwischen den Inseln in einem Kreis gereist, der als „Kula Ring"

Diese Artefakte hatten keinen praktischen Nutzen oder kommerziellen Wert. Tatsächlich war der Verkauf streng verboten. Und da die Objekte ständig in Bewegung waren, trugen ihre Besitzer sie selten. Trotzdem unternahmen die Massim lange Reisen, um sie auszutauschen, und riskierten dabei Leib und Leben, während sie in ihren wackeligen Kanus durch die tückischen Gewässer des Pazifischen Ozeans fuhren. Dies scheint kaum eine effiziente Nutzung von Zeit und Ressourcen zu sein. Anthropologen erkannten jedoch, dass die Kula maßgeblich an der Kultivierung der menschlichen Verbindung beteiligt waren.

Einzeln waren diese Geschenke nicht wirklich kostenlos; sie kamen mit der Erwartung einer zukünftigen Rückzahlung. Aber im Großen und Ganzen dienten sie dazu, einen Kreislauf gegenseitiger Verantwortung zu schaffen, der zu einem die gesamte Gemeinschaft umfassenden Netzwerk wechselseitiger Beziehungen führte.

Die gebende Wirkung

Ähnliche Austausche gibt es in Gesellschaften auf der ganzen Welt. In vielen Teilen Asiens ist das Schenken ein wesentlicher Bestandteil von Unternehmenskultur. Genau wie bei den Massim erleichtern diese symbolischen Geschenke die Geschäftsbeziehungen.

In weiten Teilen der westlichen Welt ist der Brauch des Austauschs von Weihnachtsgeschenken einer der bekanntesten Kontexte. Zu Anlässen wie Weihnachten, Chanukka oder Kwanzaa, investieren viele Familien viel Zeit, Mühe und Geld, um Geschenke für ihre Lieben zu kaufen.

Betrachtet man es durch die Linse kalter Logik, erscheint die Praxis verschwenderisch. Jeder muss für die Sachen eines anderen bezahlen. Manche Geschenke werden nicht verwendet oder zurückgegeben. Wenn niemand etwas beschenkte, könnte jeder sein Geld und seine Zeit besser nach seinen eigenen Bedürfnissen und Wünschen ausgeben.


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Die psychologische Forschung legt jedoch etwas anderes nahe.

Studien zeigen das Geld für andere ausgeben fühlt sich besser an, als auf uns selbst zu protzen. Tatsächlich haben Neurowissenschaftler herausgefunden, dass eine Spende das Gehirn Belohnungsschaltung leuchten mehr als ein Geschenk zu erhalten. Außerdem die Freude am Schenken hält länger als das flüchtige Vergnügen, es anzunehmen.

Durch den Austausch von Geschenken können wir ein Double-Dip machen und Gefühle der Dankbarkeit überall verbreiten. Da Familien und Freunde den Geschmack, die Vorlieben und Bedürfnisse des anderen kennen, besteht die Möglichkeit, dass die meisten Menschen am Ende das bekommen, was sie wollten, mit dem zusätzlichen Vorteil, dass alle näher zusammengebracht werden.

Weben von Verbindungen

Ritualisiertes Teilen findet nicht nur innerhalb, sondern auch zwischen Familien statt. Denken Sie an Geburtstagsfeiern, Hochzeiten oder Babypartys. Von den Gästen wird erwartet, dass sie ein Geschenk mitbringen, das oft von großem Wert ist. Sowohl sie als auch ihre Gastgeber behalten oft den Wert dieser Geschenke im Auge, und von den Empfängern wird erwartet, dass sie sich in Zukunft mit einem Geschenk von ähnlichem Wert erwidern, wenn sich die Gelegenheit bietet.

Dieser Austausch dient mehreren Funktionen. Für die Gastgeber bietet es materielle Unterstützung, oft in schwierigen Übergangszeiten wie der Familiengründung. Und für Gäste ist es, als würde man Geld in einen Fonds investieren, das verwendet wird, wenn ihre Zeit gekommen ist, Gastgeber zu werden. Darüber hinaus tragen die Geschenke dazu bei, den symbolischen Status des Gebers und des Empfängers zu erhöhen, der in der Lage ist, eine rauschende Zeremonie zu organisieren, die teilweise oder vollständig von den Gästen finanziert wird. Am wichtigsten ist, dass dieser Austausch dazu beiträgt, ein Netzwerk ritueller Bindungen zwischen den Familien aufzubauen.

Ähnliche Praktiken erstrecken sich sogar auf die Politik: Wenn Diplomaten oder Staatsoberhäupter ein fremdes Land besuchen, ist es üblich, Geschenke auszutauschen. Französische Beamte verteilen oft Weinflaschen, während italienische Führer bekannt sind, zu geben modische Krawatten.

Andere diplomatische Geschenke können ungewöhnlicher sein. Als Präsident Richard Nixon 1972 China besuchte, war der Vorsitzende Mao Zedong schickte zwei Riesenpandas, genannt Ling-Ling und Hsing-Hsing, in den National Zoo in Washington, DC Die US-Regierung erwiderte zwei Ochsen schicken nach China.

Von den Muscheln, die von den Bewohnern des Pazifiks ausgetauscht werden, bis hin zu den Spielzeugen und Pullovern, die unter Weihnachtsbäumen platziert werden, war das Teilen schon immer das Zentrum vieler ritueller Traditionen. Dies unterscheidet sich grundlegend von anderen Formen des materiellen Austauschs wie Handel oder Tauschhandel.

Für die Massim ist der Tausch einer Muschelkette gegen ein Muschelarmband nicht dasselbe wie der Tausch von Yamswurzel gegen Fisch, genauso wie das Schenken eines Geburtstagsgeschenks nicht dasselbe ist, als einer Kassiererin Geld zu geben, um Lebensmittel zu kaufen.

Dies spricht für eine allgemeinere Regel für zeremonielle Handlungen: Sie sind nicht das, was sie zu sein scheinen. Im Gegensatz zu gewöhnlichen Verhaltensweisen sind rituelle Handlungen nicht nützlich. Es ist genau dieser Mangel an offensichtlichem Nutzen, der sie zu etwas Besonderem macht.

Über den Autor

Dimitris Xygalatas, außerordentlicher Professor für Anthropologie und Psychologie, University of Connecticut

Dieser Artikel wird erneut veröffentlicht Das Gespräch unter einer Creative Commons-Lizenz. Lies das Original Artikel.

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